L'Organisation des Nations Unies a proclamé 2016 Année internationale des légumineuses pour sensibiliser l'opinion publique aux avantages écologiques et nutritionnels de ces graines. Plus connues sous le terme de légumes secs, les légumineuses font partie de la famille des Fabacées. On distingue notamment les fèves sèches, les flageolets, plusieurs variétés de haricots secs (rouges, blancs, noirs, azukis...) plusieurs variétés de lentilles (brunes, vertes, blondes, corail, Beluga...) les pois cassés jaunes et verts, les pois chiches, le soja...

Sur le plan environnemental, leur intérêt n'est plus à démontrer : elles sont un atout pour les sols dont elles accroissent la fertilité grâce à leurs propriétés fixatrices d’azote et de par cette faculté, elles diminuent pour leur propre culture le besoin en fertilisants azotés dont la production génère une grosse émission de gaz à effet de serre . En outre, elles permettent de tirer un meilleur parti de la rotation de cultures. Peu contraignantes à cultiver, elles se sont acclimatées à toutes les régions du monde.

Par ailleurs, de par leur richesse en protéines, elles s'inscrivent parfaitement dans le plan « protéines végétales 2014-2020 » du projet agro-écologique porté par le gouvernement français.

Quant à leur impact sur la santé , il est incontestable : riches en protéines, en acides gras insaturés, en glucides complexes et en fibres alimentaires leur permettant d'afficher un index glycémique bas, elles sont une bonne alternative à la viande pour les végétariens et les personnes devant réguler leur cholestérol sanguin, un aliment de choix pour les diabétiques et ceux qui veulent perdre du poids .

Faciles à intégrer dans les repas et à cuisiner, elles se prêtent à toutes nos fantaisies culinaires sous forme de grains entiers, de flocons, de farine et pour le soja, sous forme de tofu (sorte de « fromage » plus ou moins ferme obtenu à partir de "lait" de soja caillé à l’aide de nigari, chlorure de magnésium extrait du sel de mer, pressé et égoutté ) ou de tempeh ( sorte de "fromage" élaboré à partir de graines de soja jaune fermentées)